Nueva clase explora el aprendizaje en el metaverso

Newswise — Cuando Emily Nunes llegó a clase recientemente, se encontró en un sereno estadio al aire libre cerca del océano. Paneles transparentes triangulares formaron un techo sobre ella, mientras Nunes estaba de pie en un patio bien cuidado frente a una gran estatua de Buda giratoria. Música contemplativa de flauta sonaba de fondo, mientras sus compañeros colocaban velas alrededor de la estatua. El asistente de enseñanza flotaba alrededor de la arena, guiando una discusión. Cerca, dos compañeros de clase vestían trajes de astronauta, mientras que otro aparecía como una rana.

Claramente, Nunes no asistía a un curso universitario típico. Con un visor Oculus Quest 2, ingresó al “Oasis Zen”, un proyecto final que tres compañeros de clase crearon como parte de la primera clase de la Universidad de Miami realizada completamente en realidad virtual (VR).

“Es diferente a cualquier otra clase que haya tomado en la UM”, dijo Nunes, estudiante de último año que estudia cine.

El pequeño curso basado en debates, “Religión y espacios sagrados en la era de la realidad virtual y la inteligencia artificial”, es una colaboración entre tres miembros de la facultad: Kim Grinfeder, profesora asociada y directora del Departamento de Medios Interactivos; William Green, profesor de estudios religiosos; y Denis Hector, profesor asociado de arquitectura, para explorar cómo existirán las prácticas y los espacios espirituales en el metaverso, un mundo 3D al que las personas pueden ingresar usando auriculares de realidad virtual.

“Todos los jueves, subíamos e íbamos a este lugar diferente”, dijo Grinfeder, quien también dirige la Iniciativa XR de la Universidad. “Ha sido un viaje salvaje y nos divertimos mucho en esta clase descubriendo nuevas formas en que estas tecnologías inmersivas nos permiten conectarnos entre nosotros y aprender”.

Si bien la versión inaugural de la clase se llevó a cabo en Zoom la primavera pasada, todas las clases de este semestre se llevaron a cabo en realidad virtual. Esto significó que los 15 estudiantes y tres profesores asistieron a clase como su avatar de diseño propio. Y casi todas las semanas, el grupo se instala en un entorno virtual diferente. Una clase tuvo lugar alrededor de una fogata, con estrellas titilando en lo alto y grillos cantando en los auriculares. Otro se llevó a cabo dentro de una sala de conferencias corporativa, y otro ocurrió en un Teatro de Pompeyo virtual, con un enorme semicírculo de asientos (para que los avatares no se sintieran apretados). Los estudiantes también diseñaron sus propias aulas como una tarea, reinventando los espacios de aprendizaje en el metaverso.

“Fue una experiencia surrealista y, a menudo, fue difícil absorber todas las cosas magníficas que aprendimos y experimentamos cada semana”, dijo Samantha Clayman, estudiante de tercer año, que estudia bioquímica y nutrición, así como estudios judaicos.

Los estudiantes y profesores dijeron que la mayor sensación de presencia que se sentía en la realidad virtual significaba que la clase era mucho más atractiva que aprender en una plataforma de videoconferencia.

“Es diferente de ver algo en una pantalla porque hay una sensación de estar en otro lugar”, dijo Green, quien también es el presidente de estudios judaicos de la familia Fain. “Por ejemplo, cuando estás al aire libre y escuchas el océano y sientes la luz del sol, aunque no estés físicamente allí, se siente como si hubieras tenido esa experiencia”.

Senderos ardientes

Si bien la clase universitaria puede no ser la primera que se lleva a cabo en realidad virtual, la práctica aún es rara. Al desarrollar la clase, Grinfeder se acercó a colegas de todo el país y no pudo encontrar otro ejemplo de un curso de un semestre realizado completamente en realidad virtual.

Al comienzo del semestre, los estudiantes dijeron que la tecnología era un poco desafiante y que necesitaban tomarse descansos para usar los auriculares. Pero en un mes, cada clase de más de dos horas pasó volando, dijo Matthew Rossi, estudiante de último año de matemáticas e informática que se desempeñó como asistente de enseñanza del curso.

La libertad de cambiar fácilmente la ubicación de las clases mantuvo las cosas interesantes y permitió que todos notaran el impacto de los diferentes espacios. Si bien las conversaciones en la sala de conferencias fueron concisas, las discusiones fluyeron más libremente en los ambientes al aire libre, coincidieron Rossi, Green y Grinfeder.

El liderazgo universitario también ha apoyado a la clase. La iniciativa “Aulas del futuro” del rector proporcionó a los profesores una subvención para comprar los auriculares antes del semestre de primavera. Además, Jeffrey Duerk, vicepresidente ejecutivo de asuntos académicos y rector, otorgó recientemente al trío, junto con Rossi, el Premio a la Innovación en la Enseñanza Transdisciplinaria, un honor otorgado a solo un puñado de instructores cada año.

“Experiencias como este curso brindan a nuestros estudiantes diversas perspectivas y formas de pensar que pueden conducir a una comprensión más profunda, la resolución creativa de problemas y la innovación”, dijo Duerk. “Parte de lo que queremos determinar es cómo estas tecnologías podrían definir las aulas del futuro”.

El estudiante principal de meteorología y ciencias marinas, Nate Taminger, dijo que la novedad de aprender en realidad virtual lo atrajo al curso. Como muchos de sus compañeros de clase, Taminger nunca antes había probado la realidad virtual, pero ahora está contento de estar familiarizado con la tecnología.

“En la universidad, todos quieren probar cosas nuevas y explorar nuevas oportunidades”, dijo. “Algunos de mis amigos están celosos de no haber hecho algo como esto”.

Construyendo desde cero

Durante las primeras clases, los estudiantes y profesores aprendieron a navegar en la realidad virtual (pueden caminar o teletransportarse) utilizando los controles manuales y los auriculares. Luego, a los equipos de estudiantes se les asignó su proyecto final: crear un espacio sagrado con un ritual en el metaverso que la clase pudiera visitar juntos. Dado que esto requería cierta experiencia técnica, los equipos incluyeron un estudiante de medios interactivos, un estudiante de arquitectura y un estudiante de la Facultad de Artes y Ciencias, que combinaron diferentes puntos fuertes.

El equipo de Nunes creó una experiencia de meditación multisensorial en la que los participantes caminan a través de un túnel de agua cada vez más profundo. Al final del pasillo, una puerta arqueada se abre a una puesta de sol en el horizonte, donde los visitantes pueden pisar una piedra y contemplar el océano que los rodea. Ella y otros se sorprendieron al sentirse tan inmersos en el ritual meditativo.

“No es la vida real, pero nuestros cerebros lo perciben así”, dijo Nunes.

A pesar de la curva de aprendizaje, los estudiantes disfrutaron la oportunidad de profundizar en la realidad virtual. Muchos también comentaron lo refrescante que fue tomar una clase en la que aprendieron cómo aprovechar la nueva tecnología con los miembros de la facultad.

“Fue todo un experimento. Y todos estábamos aprendiendo juntos, lo cual fue increíble”, dijo Clayman. “También comenzamos esa base de diseñar espacios que no se ocupan de las leyes normales de la física”.

Los estudiantes notaron algunas diferencias significativas al tomar una clase en VR. Primero, solo los primeros asistentes pueden mostrar sus avatares de cuerpo completo, lo que significa que la mayoría de los estudiantes en clase simplemente tenían cabeza, torso y manos flotantes (la falta de piernas es un problema común en el metaverso). Además, cuando los avatares aparecían en clase, todos entraban en el mismo lugar y uno encima del otro, lo que a menudo provocaba cierta claustrofobia virtual.

“Es una sensación inquietante, aunque no es tu cuerpo real, se siente como una invasión del espacio”, dijo Nunes.

A los estudiantes también les resultó difícil tomar notas con los auriculares puestos, a pesar de que hay una función de tableta virtual.

un lienzo en blanco

Independientemente, casi todos los involucrados en la clase dijeron que la experiencia les hizo reconocer las infinitas oportunidades para aprender y trabajar en el metaverso.

“Ahora mismo, [wearing the headset] es como ponerte un ladrillo en la cara. Pero en el futuro, serán más pequeños, más accesibles y más fáciles de usar”, dijo Clayman. “Y en ese momento creo que se usarán fácilmente en la educación”.

“En este momento, todavía se siente un poco como un videojuego, pero la experiencia se volverá más auténtica con el tiempo”, agregó Rossi. “Y a medida que esta tecnología se vuelve más omnipresente y la calidad de los gráficos mejora, comenzará a sentirse aún más como algo físico”.

Taminger está entusiasmado con las posibilidades de la realidad virtual en su campo de la meteorología y las ciencias marinas.

“Espero poder usarlo algún día para mostrarle a la gente cómo el cambio climático afectará el medio ambiente”, dijo. “Ya sea yendo a la Gran Barrera de Coral para mostrar lo que está sucediendo allí o usando la realidad aumentada para demostrar a las personas lo que dos metros de aumento en el nivel del mar harán en sus comunidades, esta es una forma de mostrarles a las personas cómo pueden cambiar sus vidas. ”

En un futuro más inmediato, los estudiantes y profesores dijeron que el uso de la realidad virtual podría mejorar los cursos de otras materias, como arquitectura, historia del arte, idiomas extranjeros, atención médica y otras disciplinas en las que estar en un espacio determinado podría mejorar la experiencia de aprendizaje.

Pero los estudiantes también pueden crear espacios completamente nuevos.

“La capacidad de extender y reflejar tu imaginación en el metaverso es mayor que en el mundo tridimensional, simplemente porque puedes fabricar estructuras de una manera que sería imposible construir en la realidad”, dijo Green.

Allan Gyorke, rector asistente de innovación educativa de la Universidad, estuvo de acuerdo y aplaudió a los miembros de la facultad por abordar la primera clase de realidad virtual.

“Esto es solo la punta del iceberg sobre lo que podemos hacer en los espacios virtuales”, dijo. “Si no estamos explorando esta tecnología, no estamos haciendo nuestro trabajo como educadores con visión de futuro en la educación superior”.

Sana Paul, estudiante de último año con especialización en ciencias políticas, descubrió que el aula virtual era más acogedora para las personas con ansiedad social. Dijo que cree que las clases de realidad virtual también podrían mejorar el acceso de los estudiantes con discapacidades.

“No es tan intimidante. Entonces, en un salón de clases de realidad virtual, más personas están hablando que en un salón de clases tradicional”, dijo.

Paul, que espera convertirse en abogado, también visualiza el metaverso como parte de su futura carrera.

“Para el 80 por ciento de las personas que no pueden pagar los servicios legales ahora, la tecnología como la realidad virtual puede cerrar esa brecha”, dijo. “Y, en general, la realidad virtual puede ser una herramienta poderosa como ámbito para el debate, el aprendizaje de nuevas perspectivas y la comprensión de las comunidades”.

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